Papaya

La papaya es un delicioso fruto del árbol de carica que se encuentra comúnmente en el Caribe. El árbol es originario de los trópicos de América y se cultivaba en México varios siglos antes de su aparición en las culturas clásicas mesoamericanas.

Orígenes geográficos de la papaya

Es originaria del sur de México, América Central y el norte de América del Sur. Hoy en día se cultiva en la mayoría de los países con clima tropical como Brasil, India, Sudáfrica, Sri Lanka y Filipinas.

Historia del consumo de la papaya

Esta fruta sorprendentemente tiene muchos nombres que incluyen: Papol\Guslabu (cingalés), mamão, fruta bomba (Cuba), lechosa (Venezuela, Puerto Rico, Filipinas y República Dominicana) y papaw (inglés de Sri Lanka).

El árbol de carica es bastante pequeño y tiene un solo tallo que crece entre 5 y 10 metros. Tiene hojas grandes que tienen de 50 a 70 centímetros de diámetro.

Las flores tienen una forma similar a las flores de la Plumeria, pero son mucho más pequeñas y cerosas. Aparecen en las axilas de las hojas y maduran en el fruto que tiene 15-45 centímetros de largo y 10-30 centímetros de diámetro.

El fruto está maduro cuando se siente suave (como un aguacate maduro o un poco más suave) y su piel es de color ámbar a naranja. Su sabor es vagamente similar al de la piña y el melocotón.

La fruta es rica en una enzima llamada papaína; una proteasa que es útil para ablandar la carne y otras proteínas. Su capacidad de descomponer las fibras de carne dura fue utilizada durante miles de años por los indígenas americanos.

El consumo común hoy en día de la papaya

Los frutos maduros suelen comerse crudos, sin la piel y sin las semillas. La fruta verde sin madurar se come generalmente en curry, ensaladas y guisos después de haber sido cocinada.

En los mercados actuales, la papaína se añade a los ablandadores de carne en polvo y se vende en forma de tabletas para aliviar los problemas digestivos.

Una advertencia que debe tenerse en cuenta al cosechar las papayas es que tienden a liberar un líquido de látex cuando no están maduras. Este líquido puede causar reacciones alérgicas en ciertas personas.

Las semillas negras son comestibles y tienen un sabor fuerte y picante. A veces se muelen y se utilizan como sustituto de la pimienta negra. Las hojas jóvenes de la planta a menudo se cuecen al vapor y se comen como espinacas en ciertas partes de Asia.

Datos de nutrición: Vitaminas, minerales y componentes fitoquímicos

Contienen vitaminas A, C, E y K, así como folato, potasio y fibras alimentarias.

Las frutas también contienen la enzima papaína y un alcaloide antihelmíntico llamado carpaína, que pueden ser peligrosos en altas dosis.

Además, el consumo de demasiadas de ellas hace que las palmas de las manos y las plantas de los pies se vuelvan amarillas. Esta condición, conocida como carotenemia, también ocurre cuando se consumen demasiadas zanahorias y es inofensiva.

Beneficios para la salud: Usos medicinales basados en estudios científicos

Los frutos completamente maduros se utilizan para tratar la tiña, mientras que los verdes controlan la presión arterial alta y nos sirven como afrodisíaco.

También se pueden aplicar tópicamente para tratar enfermedades de la piel, especialmente llagas. Las semillas tienen propiedades antiinflamatorias y analgésicas y se utilizan para tratar dolores de estómago e infecciones por hongos.

Las hojas se utilizan a menudo para preparar un tónico para el corazón, se usan para tratar los dolores de estómago y se utilizan como analgésico. Las raíces normalmente sólo se utilizan como analgésico.

Las mujeres de la India, el Pakistán, Sri Lanka y otras partes del mundo utilizan desde hace muchos años el fruto como remedio popular para la anticoncepción y el aborto.

Las investigaciones médicas en animales han confirmado la capacidad anticonceptiva y abortiva de la papaya y también han descubierto que las semillas tienen efectos anticonceptivos en los monos langures machos adultos. Este efecto también puede ocurrir en los machos adultos.

Las investigaciones sugieren que los efectos de la progesterona son suprimidos por los fitoquímicos de las papayas. Sin embargo, el fruto no es teratogénico y no provoca un aborto si se consumen pequeñas cantidades de papayas maduras.

La papaína, la enzima de la papaya mencionada anteriormente, también se aplica de manera tópica en el tratamiento de cortes, sarpullidos, picaduras y quemaduras. El ungüento de papaína se hace comúnmente con la pulpa de papaya fermentada y se aplica como una pasta gelatinosa.

Harrison Ford fue tratado por la ruptura de un disco que se produjo durante la filmación de “Indiana Jones y el Templo de la Perdición” al inyectarle papaína en la espalda. Para este tipo de lesión, las frutas no maduras son especialmente efectivas en grandes cantidades o altas dosis.