Melocotón

El melocotón es una de mis frutas favoritas, especialmente completamente madura y jugosa directamente del árbol. Tengo la suerte de tener un árbol justo en mi puerta trasera. Cuando los melocotones frescos no están disponibles, la lata es una alternativa fina y popular.

Vitaminas, minerales y componentes fitoquímicos del melocotón

Contienen vitamina C, A, ácido fólico, niacina y fibra dietética. Los minerales que contienen son: fósforo, magnesio, calcio, selenio, hierro, cobre, manganeso, zinc y grandes cantidades de potasio.

Usos medicinales basados en estudios científicos del melocotón

Son naturalmente bajos en grasas y calorías, así como en sal y colesterol. Las dietas bajas en colesterol pueden reducir el riesgo de desarrollar enfermedades cardíacas.

Son una buena fuente de fibra soluble, que se sabe que reduce el colesterol. Estas frutas también son una buena fuente de folato, vitamina C y los antioxidantes luteína y zeaxantina, que se sabe que desintoxican el cuerpo.

Orígenes geográficos y regiones cultivadas del melocotón

Las primeras creencias europeas sugieren que son nativos de Persia (ahora Irán). El consenso botánico moderno es que se originaron en China y se introdujeron en Persia y la región mediterránea a lo largo de la Ruta de la Seda hace siglos.

Las variedades cultivadas se dividen en cultivares “freestone” y “clingstone”, dependiendo de si la carne se pega a la semilla o no. Ambas variedades pueden tener la carne blanca o amarilla. Las que tienen la pulpa blanca son típicamente muy dulces con poca acidez, mientras que los frutos de pulpa amarilla tienen típicamente un sabor ácido acompañado de dulzura.

Ambos colores a menudo tienen algo de rojo en su piel. Las variedades de carne blanca poco ácidas son las más populares en China, Japón y los países asiáticos vecinos, mientras que los europeos y los norteamericanos han favorecido históricamente los tipos ácidos y de carne amarilla.

Los árboles crecen muy bien en un rango de temperaturas bastante limitado, ya que tienen un requerimiento de frío que las áreas subtropicales no pueden satisfacer y no son muy resistentes al frío. Los propios árboles suelen tolerar temperaturas de entre -26 y -30°C, aunque los capullos de las flores de la estación siguiente suelen morir a esas temperaturas, lo que significa que los árboles no darán ningún fruto durante el verano.

Importantes zonas históricas productoras de fruta son China, Irán, Francia y los países mediterráneos como Italia, España y Grecia. Más recientemente, en los Estados Unidos California, Carolina del Sur y Georgia se han convertido en tres de los mayores estados productores de fruta.

El Canadá, más concretamente el sur de Ontario y la Columbia Británica, así como Australia (la región de Riverland) también se han convertido en importantes productores en los últimos años. Las zonas de clima oceánico como el noroeste del Pacífico y las Islas Británicas no son en general satisfactorias para su cultivo debido al inadecuado calor del verano.

Sin embargo, a veces se cultivan contra las paredes orientadas al sur para que puedan absorber el calor extra del sol. Los árboles que crecen en una posición protegida y orientada al sur en el sureste de Inglaterra son capaces de producir tanto flores como una gran cosecha de frutos. Sus árboles son los segundos árboles frutales más cultivados en el mundo después de los manzanos.

Historia del consumo

El árbol (Prunus persica) pertenece a la familia Rosaceae y a la subfamilia Prunoideae y crece aproximadamente de 5 a 10 metros de altura. Este árbol está clasificado con el almendro en el género Prunus y el subgénero Amygdalus.

Se puede distinguir del otro subgénero por su cáscara de semilla corrugada. También es posible cultivar un árbol a partir de una semilla de melocotón o nectarina, pero la calidad de la fruta del árbol resultante será muy impredecible.

Las hojas son lanceoladas, de 7-15 cm de largo y 2-3 cm de ancho. Las flores rosas florecen antes que las hojas a principios de la primavera, son solitarias o apareadas, de 2,5-3 cm de diámetro, y tienen cinco pétalos. El fruto es una drupa, con una sola semilla grande encajada en madera dura (llamada “piedra” o “foso”).

Tiene una pulpa amarilla o blanquecina, un aroma delicado y una piel aterciopelada o lisa (llamada nectarina) en diferentes cultivares. La pulpa de ciertos cultivares es muy delicada y se magulla fácilmente, pero es bastante firme en algunos cultivares comerciales, especialmente cuando el cultivar es verde.

La semilla es de color marrón rojizo, de forma ovalada y de 1,5-2 cm de largo. Junto con las cerezas, las ciruelas y los albaricoques, se consideran frutas de hueso (drupas).

Los árboles son propensos a una enfermedad llamada rizo de hoja, que por lo general no afecta directamente a la fruta pero reduce el rendimiento de la cosecha al defoliar parcialmente el árbol. El fruto es muy susceptible a la podredumbre marrón cuando el árbol está en este estado.

Deben ubicarse a la vista del sol y en zonas con un flujo de aire adecuado. Esto permite que el aire frío se aleje en las noches heladas y mantiene la zona fresca en verano. Es mejor plantarlas a principios del invierno, ya que esto da tiempo a las raíces para que se establezcan y puedan sostener el nuevo crecimiento de la primavera. Al plantar en filas, plantar de norte a sur.

La fruta de mejor sabor se produce cuando se riega durante toda la temporada. El riego por goteo es ideal, al menos un goteador por árbol. Aunque es mejor usar múltiples goteros alrededor del árbol, esto no es necesario. Una cuarta parte de la raíz que se riega es suficiente.

Son conocidos en China, Japón, Corea y Vietnam no sólo como una fruta popular, sino por los muchos cuentos populares y tradiciones asociadas a ella. Uno de estos cuentos populares es sobre Momotaro, uno de los héroes más nobles y semi-históricos de Japón, que nació de un enorme melocotón que flotaba en un arroyo. Momotaro o “Chico Durazno” continuó luchando contra el mal y enfrentándose a muchas aventuras.

El consumo común hoy en día

Por lo general, se pelan y luego se comen frescas. También pueden ser rebanadas, escalfadas, confitadas, secas, cocidas, enlatadas o congeladas.

Además, pueden añadirse al yogur, al helado, a las ensaladas de frutas o a los cereales de desayuno. Con el melocotón se pueden hacer mermeladas, jaleas, tartas y soufflés.